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Crucero Baleares

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El Baleares fue un crucero pesado de la Marina Española que formó parte de la Armada franquista durante la Guerra Civil Española. Era gemelo del Canarias, con el que conformaba la Clase Canarias. Los buques de esta clase eran en realidad una versión mejorada de la británica clase County. Resultó hundido durante la Batalla del Cabo de Palos, en marzo de 1938, tras ser torpedeado por destructores de la Armada republicana.


 

Poco después del inicio de la Guerra Civil Española, entró en servicio, encontrándose aún incompleto en diciembre de 1936, sin tener instalada todavía su cuarta torre de artillería. La torreta fue finalmente instalada durante el verano de 1937.
En febrero de 1937, participa junto con los cruceros Canarias y Almirante Cervera en la batalla de Málaga. Bombardea a civiles que huían por la única salida del cerco de la ciudad -la carretera costera de Málaga a Almería- en el triste episodio que se conocerá como “La Desbandá” o la Masacre de la carretera Málaga-Almería. A pesar de todos los esfuerzos de Franco por ocultar lo acontecido, el médico canadiense Norman Bethune consiguió captar fotografías y narró su experiencia en The New York Times : “Contamos al menos 5.000 niños menores de diez años, miles de ellos descalzos… Decidimos volvernos y empezar a transportarlos para ponerlos a salvo”. Se calcula que, junto con el resto de unidades, causó más de 3000 víctimas civiles.
Al amanecer del 25 de mayo de 1937, mientras escoltaba un petrolero entre la niebla, pasó entre los dos destructores republicanos de vanguardia y el grueso de la flota republicana, formada por dos cruceros y seis destructores, detectando sólo los primeros, a los que disparó sin consecuencias. El 12 de julio de 1937, frente a Valencia, se encontró con seis destructores republicanos que escoltaban dos mercantes, entablándose un corto combate.
En la mañana del 7 de septiembre de 1937, detectó cuatro mercantes republicanos escoltados por los cruceros Libertad y Méndez Núñez y seis destructores, frente al cabo Cherchell, en Argelia. Se entabló un desigual combate y logró alcanzar al Libertad, pero a su vez fue tocado por los disparos de éste, lo que produjo un peligroso incendio en el pañol de munición de 120 mm; a pesar de lo cual, consiguió que el convoy no llegase a la España republicana. Durante la batalla dos cargueros republicanos cambiaron de rumbo hacia el sur y encallaron cerca de Cabo Cherchel. Uno de ellos se perdió, mientras que el otro fue rescatado e internado por las autoridades francesas.  La noche del 5 al 6 de marzo de 1938 el Baleares junto a su gemelo el Canarias y el crucero Almirante Cervera participaron en la protección de un convoy procedente de Italia. La flota franquista se encontró inesperadamente con la Armada republicana, entablándose un combate entre ambas flotas que pasaría a ser conocido como la batalla del Cabo de Palos. Hacia las 02:20 del 6 marzo, varios torpedos, posiblemente procedentes del destructor Lepanto, alcanzaron la zona central y el depósito de municiones del Baleares, causando importantes daños. Los daños fueron tan graves que provocaron el hundimiento del barco, que se empezó a hundir por la proa. Los destructores ingleses HMS Boreas y HMS Kempenfelt acudieron a ayudar al salvamento de los náufragos. ​ Rescataron a 435 hombres; otros 786 murieron o desaparecieron. El Contralmirante, Manuel Vierna Belando, y el comandante del navío, Isidro Fontenla Maristany, se encontraban entre los fallecidos.
Durante el salvamento, aviones republicanos bombardearon los destructores ingleses, creyendo erróneamente que se trataba del Baleares, causándoles un muerto y cuatro heridos en el Boreas.

ENLACES DE INTERÉS:

Baleares (crucero) – Wikipedia, la enciclopedia libre
https://es.wikipedia.org/wiki/Baleares_(crucero)

Combate del Cabo de Palos – Revista Naval
http://www.revistanaval.com/armada/batallas/palos.htm

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